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Como a engenharia ecológica antiga pode ajudar a consertar paisagens degradadas

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A gestão da terra é uma das principais questões que o planeta enfrenta no século 21. Como resultado das mudanças climáticas, as secas estão se tornando mais longas e intensas e as inundações severas estão piorando.

A degradação da terra devido à atividade humana e ao clima extremo está aumentando a propagação de desertos, reduzindo a biodiversidade, dificultando a produção de culturas agrícolas e aumentando a escassez de água.

A busca por soluções é urgente, e evidências crescentes sugerem que há um papel a ser desempenhado pelo humilde dique — uma estrutura simples que tem sido usada por agricultores há milhares de anos.

“Diques” são barreiras projetadas para manter um líquido ou manter um líquido fora. Elas podem ser feitas de materiais naturais ou artificiais e aparecem em muitos contextos — por exemplo, uma parede ao redor de uma instalação de armazenamento de produtos químicos em caso de vazamento ou um aterro inclinado em torno de uma estrada ou ferrovia para controlar o fluxo de água.

Os mais básicos consistem em terra batida. Em termos de geoengenharia, eles são de baixa tecnologia, mas quando construídos estrategicamente, seu impacto no meio ambiente pode ser profundo.

Programas separados em climas tão díspares como a Tanzânia e a Irlanda do Norte estão demonstrando o poder regenerativo do dique — e os resultados podem beneficiar tanto os humanos quanto a natureza.

Colocando técnicas nas mãos dos agricultores da Tanzânia
Na Tanzânia, uma colaboração entre as organizações sem fins lucrativos Justdiggit e a Fundação LEAD está trabalhando com comunidades locais para cavar dezenas de milhares de diques em terras áridas para coletar água da chuva, como parte de um esforço maciço de reflorestamento apoiado pela ONU.

Angelina Tarimo, coordenadora da Fundação LEAD, tem trabalhado com comunidades locais em lugares como Pembamoto, uma vila na região de Dodoma, onde a desertificação é uma ameaça crescente.

“Quando você pergunta aos mais velhos o que estava acontecendo no passado, eles vão te dizer que as chuvas estavam lá; era muito mais verde do que o que estamos vendo agora”, diz ela. “Você sabe completamente que algo deu errado em algum lugar.”

A agricultura teve um impacto negativo sobre a terra na Tanzânia, diz Tarimo, com os agricultores derrubando árvores e plantas nativas para cultivar, ou permitindo que as pastagens fiquem sobrepastoreadas.

Isso danifica a estrutura do solo e o torna mais propenso à erosão. Como o solo está mais seco, quando a chuva cai, é mais provável que a água escorra pela superfície em vez de se infiltrar no solo, lavando o solo fértil e perpetuando um ciclo de secagem.

Em 2018, a Justdiggit e a Fundação LEAD trabalharam com a vila para transformar um local de teste estéril de 50 acres, cavando uma rede de diques semicirculares com perímetro elevado em torno de uma vala rasa, na qual as sementes foram semeadas. Os diques, com cerca de cinco metros por dois metros de largura, foram colocados em um padrão de escamas de peixe sobrepostos com sua depressão voltada para cima para capturar a água da chuva que flui da terra, retardando seu movimento e permitindo que ela penetre na terra.

Como parte do programa, a comunidade de Pembamoto concordou em deixar a terra intocada por dois anos.

“Eles estavam realmente céticos em ver qualquer tipo de resultado, porque nunca viram nenhuma grama crescendo na área por anos”, diz Tarimo.

Mas depois de dois anos, tal foi o sucesso que eles decidiram estender o período de pousio (descanso do solo das atividades agrícolas). Não apenas a semente da grama cresceu, mas outras sementes dormentes germinaram e os pequenos mamíferos retornaram.

A vegetação se estendeu muito além dos perímetros dos cômoros, cobrindo a paisagem anteriormente degradada. “Depois de três anos, a grama era mais alta do que eu!”, diz Tarimo.

Em agosto de 2021, a comunidade começou a colher de forma sustentável grama para forragem e vendeu o excedente para as aldeias vizinhas, com o dinheiro destinado ao desenvolvimento da comunidade, diz o coordenador do LEAD.

A Justdiggit tem outros projetos na Tanzânia Central, onde diz que centenas de vilarejos estão trabalhando para restaurar mais de 303.514 hectares por meio de vários métodos. Entre os locais na Tanzânia e no sul do Quênia, mais de 200 mil diques foram cavados até o momento.

O diretor global de comunicações da Justdiggit, Wessel van Eeden, diz que é vital colocar as técnicas de reflorestamento nas mãos dos agricultores.

Juntamente com os programas de divulgação de seus parceiros, que incluem roadshows, folhetos e slots de rádio, a Justdiggit colaborou com outras organizações sem fins lucrativos para criar a plataforma digital Greener.land, que detalha 20 intervenções de geoengenharia para restaurar áreas degradadas.

“Existem potencialmente 350 milhões de pequenos agricultores na África Subsaariana”, diz van Eeden. “As técnicas… são de tecnologia super baixa, baixo investimento, portanto são escaláveis. Tudo o que precisamos fazer é contar a história certa para o agricultor certo por meio da plataforma certa.”

Restaurando turfeiras na Irlanda do Norte
Um agrupamento de diques — criando um espaço fechado com diques — tem sido usado em todo o mundo há milhares de anos para criar bolsões de terra estanques, ideais para o cultivo de arroz. Nos últimos anos, foram realizados testes para ver se ele pode restaurar as turfeiras na Irlanda do Norte.

Como parte do projeto Source To Tap de € 4,9 milhões (cerca de R$ 26 milhões), a Northern Ireland Water e seus parceiros estabeleceram que a restauração de turfeiras poderia ser um método sustentável e econômico de melhorar a qualidade da água potável.

Quase 70% da água potável na Irlanda do Norte e na República da Irlanda vem de turfeiras, que atuam como um filtro natural, explica a gerente de projeto Diane Foster. Se a turfeira estiver degradada, “isso pode causar desafios”, acrescenta ela.

As árvores plantadas em turfeiras interceptam a chuva e baixam o lençol freático, reduzindo a umidade disponível para o musgo esfagno, o bloco de construção essencial para a nova turfa. Como resultado, pode causar flutuações na cor da água e nebulosidade, explica Foster.

Em terras pertencentes ao Serviço Florestal da Irlanda do Norte em Tullychurry, Condado de Fermanagh, as turfeiras foram usadas para uma plantação de pinheiros.

As árvores foram colhidas em um local de teste em 2019 e, no final de 2020, dois escavadores trabalharam por 11 semanas para criar 145 cômoros de células retangulares em pouco mais de seis hectares.

O método de agrupamento pareceu funcionar “muito, muito rapidamente”, diz Foster, lembrando de algumas células transbordando. Uma equipe da Universidade de Ulster coletou amostras de água entre fevereiro e dezembro de 2021.

“Não temos grandes quantidades de dados”, admite Foster, acrescentando que gostaria de garantir financiamento para estudos futuros. Espera-se que os resultados sejam publicados ainda este ano.

“Essa área agora é deixada para restaurar ainda mais”, acrescenta ela. “Colocamos o mecanismo no lugar para manter o nível da água alto… Estamos vendo que está ficando mais verde. Vimos os musgos esfagno voltarem.”

Embora o teste tenha sido estabelecido com humanos em mente, os benefícios de restaurar as turfeiras são múltiplos. “Isso apoiaria muitos serviços ecossistêmicos diferentes”, diz Foster, incluindo “biodiversidade, abastecimento de água, armazenamento de inundações e especialmente armazenamento de carbono”.

A Northern Ireland Water já está implementando a técnica em outros lugares. No Lough Bradan, um lago que é uma fonte de água potável, entre oito a dez hectares de árvores plantadas em turfeiras foram derrubadas ao longo da margem oeste do reservatório e foram instaladas células, criando um pântano de turfa para filtrar lentamente a água fluindo para o lago.

“É realmente emocionante vê-lo nessa captação de água potável”, diz Foster. “Vai demorar um pouco para que os musgos esfagno e tudo mais colonizem, mas o processo está em andamento.”

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